In bed met Akwasi: ‘Ik hou me niet bezig met hoe mensen over me denken’ (+)

Als het afgelopen jaar voor iemand onstuimig is geweest, is het wel voor Akwasi. Een ding is duidelijk: huilend wegkruipen onder de dekens doet hij niet. Integendeel. De rapper gaat met volle kracht vooruit.

Dit is Akwasi

Akwasi Owusu Ansah (32) groeide op in een Ghanees gezin in Amsterdam, als derde van vijf kinderen. Op zijn twaalfde begon hij met rappen en schrijven. Drie jaar later werd hij ontdekt toen hij de finale haalde van Kunstbende, een wedstrijd voor jong creatief talent. Vervolgens sloot hij zich aan bij theatergroep Likeminds. Hij deed de toneelacademie in Maastricht, waar hij afstudeerde in de richting Theatraal Performers. In 2007 richtte hij met producer Hayzee het rapduo Zwart licht op. Later versterkte rapper Leeroy de formatie. Ze verkregen landelijke bekendheid en brachten vier albums uit.

Als soloartiest richtte Akwasi in 2014 zijn eigen platenlabel Neerlands dope op en in 2018 verscheen zijn boekdebuut Laten we het er maar niet over hebben. Naast rapper, schrijver en verhalenverteller is Akwasi ook acteur en presentator: hij heeft in uiteenlopende theatervoorstellingen gespeeld, had rollen in televisieseries als Feuten, Toren C en Moordvrouw en hij was co-presentator van het NTR-programma De slavernij voorbij. Zijn nieuwe album Sankofa is geïnspireerd op zijn Ghanese wortels. Nu is hij druk met het oprichten van een nieuwe omroep: Omroep Zwart, voor meer diversiteit bij de publieke omroep. Akwasi is bijna tien jaar samen met zijn vriendin Ahisha, ze hebben een tweejarig dochtertje: Nekayah.

Allereerst: gefeliciteerd, je hebt de benodigde leden binnengehaald voor Omroep Zwart! Hoe blij ben je?

‘Om te beginnen heb ik die leden natuurlijk niet alleen binnengehaald. Omroep Zwart is een initiatief van regisseur Gianni Grot en mijzelf, maar we werken dag in dag uit met een fantastisch team van meer dan vijftig mensen aan dit waanzinnige project. We zijn allemaal superblij en alweer vol bezig met de volgende stap: het schrijven van een plan waarin staat wat we met Omroep Zwart gaan doen. En met nieuwe leden binnenhalen, want Omroep Zwart is er voor heel Nederland.’

Mocht Omroep Zwart toegelaten worden tot het publieke bestel, hoe ga je dat in godsnaam combineren met je muziek carrière?

‘Het is heel lastig om dat nu te bepalen, maar muziek maken is begonnen als hobby en dat kan het weer worden. Ik zal altijd blijven doen wat ik leuk vind en op dit moment heeft Omroep Zwart mijn prioriteit.’

Heb je jouw muziek carrière wel kunnen voortzetten tijdens deze crisis?

‘In februari kwam ik terug uit Ghana, waar ik twee videoclips voor mijn album Sankofa had opgenomen. Met een nieuwe band stond ik klaar om te rocken en het festivalseizoen over te nemen. En ja, in maart werd alles stilgelegd… Daar schrik je dan wel van. Na juni heb ik weer getoerd en veel livestreamconcerten gegeven: bijvoorbeeld een badkamerconcert – hier in het Volkshotel – een slaapkamerconcert, een keukenconcert, een balkonconcert… Als er iets uitvalt, ga ik op zoek naar een oplossing. Inspiratie is overal, het is maar net hoe je ermee omgaat.’

Wat laat jij achter in 2020 en wat neem je mee naar 2021?

‘Wat ik achterlaat, is iets wat ik voorheen al achter me gelaten had: dat ik me niet bezighoud met hoe mensen over me denken, zonder dat ze me kennen. Dit jaar is het me nog duidelijker geworden dat je je nooit moet laten definiëren door iemand. Wat ik belangrijker vind, is de opinie van mensen in mijn directe omgeving. En wat ik meeneem: ontzettend veel hartjes, steun, liefde, kracht, inspiratie, vijftigduizend leden met Omroep Zwart… Ik neem zó veel mooie dingen mee. Er is een upside in het jaar geweest en ook een downside. Ik focus me liever op de upside.’

Het was een behoorlijk roerig jaar voor jou, lijkt me.

‘Wat denk je zelf? Maar ik denk dat het voor ieder mens een heftig jaar was. Door COVID is iedereens leven veranderd. Daarnaast was het voor mij heel heftig door alle gebeurtenissen, vooral de mooie, maar er waren ook mindere momenten.’

In welk opzicht is jouw leven veranderd nadat je op de zeepkist stond?

‘Vóór 1 juni herinner ik me de Dam als een toeristische trekpleister. De plek waar ik vroeger langsliep tijdens koopavond, haha! Nu is die herinnering totaal anders: de Dam is het begin geweest van een vergrootglas waar ik onder werd gelegd. Ik ben het wel gewend om als publiek figuur gezien te worden – dat hoort bij mijn werk. Maar ineens kreeg ik superveel aandacht, op een andere manier…

De eerste week waren het positieve reacties, veel berichten van mensen die aanwezig waren op de Dam. Daarna werd het positieve ineens verstoord door negativiteit. Op de Dam heb ik tien minuten lang gepraat, maar wat veel mensen hebben gezien is slechts een fragment van tien seconden: het moment dat ik mijn frustratie uitte over je ongehoord voelen. Omdat mensen nu anders naar mij kijken, kijk ik ook weer op een andere manier naar het leven.’

Had je verwacht dat jouw Zwarte Piet-uitspraak als opruiend kon worden beschouwd?

‘Nee, maar nu realiseer ik me dat ik andere woorden had moeten kiezen, absoluut. Het is natuurlijk ook in een opwelling geweest: er waren duizenden verschillende soorten mensen op de Dam, die zich onbegrepen en ongezien voelden, maar zich wel lieten zien op dat moment. De solidariteit was immens, daar ging ik helemaal in op.

Op dat moment was er niemand die zei: ‘Akwasi, dit was een beetje ongemakkelijk.’ Maar goed, ik wil juist voor verbinding staan, niet voor conflict, en zeker niet voor geweld en agressie. Daarom heb ik ook afstand genomen van die woorden en daarmee hoop ik het af te kunnen sluiten en me te richten op positieve dingen.’

Welke impact hebben de beschuldigingen en bedreigingen op je gehad?

‘Ik ben altijd een blij ei geweest, praat graag met iedereen, ben met iedereen cool… Heel lang dacht ik dat we allemaal van ‘hetzelfde soort’ waren, dat iedereen het altijd goed met je voorheeft. Maar door wat ik gezien en meegemaakt heb de afgelopen tijd… Ik schrok ervan hoe erg we er als land aan toe zijn, met meningen en vooroordelen. Blijkbaar speelt er onderhuids al heel lang iets.

Ik ben ook een beetje wakker geschud. Niet iedereen met wie je lacht, is een vriend. En niet iedereen steunt mijn doel: het onrecht aangaan. Ik zie dat er duidelijk onbegrip, onwetendheid en ontevredenheid zit. Aan beide kanten. En dan is de vraag: hoe ga je ermee om? Ik probeer er iets positiefs in te zien. Ik geloof in verbinden. Het is niet goed om te schreeuwen, niet goed om met uitroeptekens te strooien in zinnen. Het is beter om vraagtekens te zetten. Er zijn antwoorden nodig. Daarom is een positief idee als Omroep Zwart iets wat een brug kan slaan. Omroep Zwart kan die antwoorden bieden.’

Ben je anders gaan leven sinds de dreigementen?

‘Als je de hoeveelheid aan bedreigingen en dreigementen over je heen krijgt die ik heb gehad, is het onvermijdelijk dat je anders gaat leven. Half Nederland viel over me heen. Ik ben soms wel een beetje op mijn hoede, ik let wat meer op. Maar ik trek me niet terug. Ik ga er volop in en schroom de media niet. Mijn huid is dik, sinds mijn veertiende hoor ik al dat ik naar mijn eigen land moet. Ik ben echt wel wat gewend. Zou jij bijvoorbeeld de hele dag in je bed liggen met rollende tranen over je wangen?’

Tekst: Tatum Dagelet | Foto: Lin Woldendorp

Dit interview met Akwasi komt uit VIVA-2020-51. Dit nummer ligt t/m 22 december in de winkel of kun je hier online bestellen. Het volledige interview met Frederik Brom kun je ook hier lezen via Blendle.

Sommige artikelen kun je maar gedeeltelijk lezen op viva.nl, omdat ze afkomstig zijn uit de papieren VIVA. Uit respect naar onze abonnees én om te zorgen dat wij online leuke gratis content kunnen blijven maken, linken wij je door naar onze magazine-shop om het hele artikel te lezen. Dit is een online platform waar je alle edities van VIVA ook los kunt bestellen. We hopen te kunnen rekenen op je begrip!

»BESTEL VIVA ONLINE | KLIK HIER«